The Leachox™ Refractory Gold Process – The Testing, Design, Installation and Commissioning of a large Scale Plant at the VASGOLD Gold Mine, Kazakhstan. Presented at the MEI Precious Metals ‘10 Conference, Falmouth, Cornwall, UK, June 2010.

Um modelo em 3D mostrando uma possível unidade Leachox™ da MMS com quatro colunas e quatro Reactores Aachen
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A MMS desenvolveu com êxito o Processo Leachox™ para o tratamento de minérios de ouro com sulfetos. O fluxograma do processo Leachox pode ser projetado para tratar minérios refratários ou duplamente refratários que contenham supressores de “preg”. Também pode ser usado para tratar concentrados normais, não refratários, resultantes de flotação ou gravidade a um custo mais económico do que os métodos alternativos. O processo Leachox é protegida por patente, tal como a maioria da tecnologia-chave que compõe o processo. A MMS efectua a avaliação e os ensaios metalúrgicos dos projetos mediante apropriadas condições de confidencialidade. O processo é oferecido a clientes em regime de contrato de licença.

O processo Leachox tem sido aplicado com sucesso em duas operações de ouro refratário na África do Sul. A MMS está actualmente (2009) a proceder à instalação de uma unidade Leachox numa operação de ouro refractário no Cazaquistão, que se tornará uma das maiores unidades de tratamento de ouro refratário do mundo.

Tratamento de minérios de ouro refractários

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Fluxograma do Processo Leachox™ para Recuperação de Ouro Refractário e Destruição de Cianeto
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Minérios de ouro refractários definem-se geralmente como os minérios cuja recuperação não é rentável utilizando os circuitos convencionais de cianeto em que o minério foi moído para cerca de 53-75 mícrons. O ouro está normalmente presente em minérios de ouro refractário com sulfetos contendo principalmente pirite, arsenopirite e pirrotite, e ocorre tanto nos casos em que há uma presença química como na forma de micro ou nano-grãos de ouro metálico.

Existem vários processos comercialmente bem sucessidos que se têm desenvolvido ao longo dos anos para o tratamento desses minérios de ouro refractários – processos de torrefação, oxidação sob pressão e oxidação por bactéria, todos eles destinados a destruir a matriz do sulfeto. O ouro libertado é então facilmente dissolvido em cianeto e recuperado através de métodos convencionais, tais como a lixiviação em carbono ou da polpação em carbono. Todos estes processos podem alcançar elevadas recuperações de ouro, possivelmente superiores a 95%.

Os processos acima, conquanto resultando em recuperações elevadas de ouro, apresentam problemas. A torrefação não é um processo amigo do ambiente e é proibida em muitos países. A oxidação sob pressão requer um elevado grau de perícia e controle por parte do operador, e as bactérias utilizadas na lixiviação bacteriana, em tanques ou em pilha, são susceptíveis a mudanças consoante as condições ambientais e requerem um controle cuidadoso. No entanto o maior problema é que todos estes processos têm, em graus variados, elevados custos de capital e operacionais. Isso significa que eles são apenas rentáveis no caso de um depósito com teor elevado ou que tenha produzido reservas suficientes para justificar o investimento de capital feito. Tais depósitos de ouro de “alta categoria”, que poderiam justificar a utilização desses processos, são raros. A grande maioria dos depósitos de ouro refractário são de qualidade inferior e, embora muitos poderão conter reservas suficientes para suportar um processo de extração de custo elevado, invariavelmente a quantidade de perfurações necessárias para determinar esse cenário não justifica o risco/recompensa.

O processo Leachox™ é um processo de baixo custo para o tratamento do ouro refractário desenvolvido pela Maelgwyn Mineral Services (MMS), com base no País de Gales, Reino Unido e em Joanesburgo, África do Sul. É um processo que, embora não alegando atingir as recuperações elevadas obtidas pela torrefação ou pela oxidação sob pressão, pode alcançar recuperações de ouro acima dos 90 por cento que são semelhantes às obtidas por lixiviação bacteriana e suficientemente elevadas, relativamente aos baixos custos de capital e de operação necessários, para justificar economicamente o tratamento de depósitos de teor mais baixo.