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País de Gales - O berço da Flotação

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A Maelgwyn Mineral Services foi fundada em Llandudno, norte do País de Gales, em 21 de Outubro de 1997 manifestamente para comercializar projectos de flotação pneumática. É interessante notar que, exatamente cem anos antes no mesmo mês, os irmãos Elmore estavam a instalar o primeiro processo de flotação comercial à escala industrial do mundo para o tratamento de minério na mina de cobre de Glasdir em Llanellyd, perto de Dolgellau, no norte do País de Gales. Embora em 2009 se conheça apenas uma unidade de flotação a trabalhar actualmente no País de Gales (flutuando partículas finas de carvão), o país pode orgulhosamente proclamar que foi o berço da flotação enquanto processo de tratamento de minério. Calcula-se que cerca de 80% de todos os minérios do mundo são actualmente tratados pelo processo de flotação.

O processo de flotação foi inventado por Frank Elmore que o desenvolveu juntamente com o seu irmão, Stanley. A mina de cobre de Glasdir foi comprada em 1896 pelos irmãos Elmore juntamente com o seu pai, William Elmore. Glasdir fica no vale de Mawddach ao longo da orla leste do famoso depósito aurífero de Dolgellau, na aldeia de Llanellyd, a cerca de 3 quilómetros de Dolgellau. A mina de cobre de Glasdir estava certamente a produzir em 1852. Segundo parece o minério era difícil de trabalhar, era difícil conseguir uma recuperação adequada de cobre e, portanto, raramente a mina conseguia obter lucros operacionais. Antes dos irmãos Elmore, vários investidores vieram e foram enquanto a mina entrava e saía de liquidação. Os irmãos Elmore tinham anteriormente desenvolvido um processo para a produção de tubos de cobre por deposição electrolítica que estava a ser explorado comercialmente numa fábrica em Leeds. Pouco depois de assumir o controlo da mina, a companhia dos irmãos Elmore construíu um novo moinho para a concentração convencional dos minérios de cobre. No entanto, apesar da despesa considerável, registou-se pouca melhoria nas taxas de recuperação. Foram depois feitas experiências com a idéia de Frank Elmore de utilizar o óleo como instrumento de separação e a mina de Glasdir começou a explorar esta acção selectiva à escala comercial para recuperar cerca de 70% do teor de cobre analisado do minério através do uso do primeiro processo prático de flotação do mundo.

O processo foi patenteado em 1898, tendo uma descrição do processo sido publicada em 1903 no Engineering and Mining Journal. Por esta altura já tinham reconhecido a importância de bolhas de ar para ajudar o óleo a transportar as partículas minerais. Os irmãos Elmore tinham formado uma companhia conhecida como Ore Concentration Syndicate Ltd para promover o uso comercial do processo no mundo inteiro. Contudo, outros desenvolvimentos, especialmente na Austrália por parte da Minerals Separation Ltd, levaram a décadas de duras batalha legais e litígios que, em última análise, foram perdidos tendo o processo sido ultrapassado por técnicas mais avançadas.

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Referências:
The Glasdir Experiment, Peter R. Jenkins, Dragonwheel Books, 1996

The Elmore Mystery – The Inventive Elmore Family and Their Role in the Development of the Flotation Process for Mineral Concentration, Peter R. Jenkins, Dragonwheel Books, 2001

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